Curiosidades de las estrellas

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Estrella de neutronesUna representación artística muestra una estrella de neutrones -situada a 50.000 años luz de la Tierra- que estalló con tanta intensidad en diciembre de 2004 que cegó temporalmente a todos los satélites de rayos X del espacio e iluminó la atmósfera superior de la Tierra. El estallido se produjo cuando el enorme y retorcido campo magnético de la estrella desgarró su corteza, liberando una explosión de rayos gamma.
Nebulosa de la HéliceLa conocida forma de globo ocular de la nebulosa de la Hélice muestra sólo dos dimensiones de este complejo cuerpo celeste. Pero nuevas observaciones sugieren que en realidad puede estar compuesta por dos discos gaseosos casi perpendiculares entre sí.

cometa

Hay dos líneas privilegiadas en el cielo. Una es la conocida eclíptica, el camino recorrido por el Sol. Es la imagen de nuestra órbita alrededor de la estrella central, vista desde la Tierra, contra las estrellas. La Luna no se aleja mucho de este camino e incluso ocasionalmente eclipsa al Sol, y a veces la sombra de la Tierra cae sobre la Luna. Asimismo, los planetas principales se mantienen bastante cerca de esta línea en el cielo. Vemos que las órbitas de los planetas tienden a situarse en el mismo plano y este plano es cercano al de la órbita de la Tierra.
La otra línea privilegiada es la centrada en la Vía Láctea. Mientras que el nombre de la primera línea («eclíptica») sugiere una función (la línea en la que se producen los eclipses), el nombre «Vía Láctea» no sugiere nada útil más que el aspecto lechoso general (el nombre deriva de un cuento griego que implica a una diosa y su leche). Después de que los telescopios se convirtieran en algo común, tras los esfuerzos de Galileo, pronto se comprendió que la Vía Láctea es una colección inusualmente densa de estrellas, todas alineadas. Se descubrió que donde está oscuro, las nubes de polvo bloquean la luz de las estrellas que hay detrás. En esencia, estamos observando el plano principal de una enorme agregación de estrellas, y estamos justo en medio de ella.

sol

Un rayo de luz estelar se dobla ligeramente cada vez que entra en aire más cálido o más frío, dice Lattis, y esto ocurre con frecuencia cuando el rayo pasa por la atmósfera. «Cada zona de temperatura es algo así como una burbuja de aire más cálido o más frío, y por lo general están subiendo y bajando, lo que significa que la trayectoria de la luz de la estrella está cambiando constantemente y al azar», dice Lattis. «Vemos ese cambio inestable como un parpadeo».
Entonces, ¿por qué no parpadean los planetas? «Salvo el Sol, las estrellas están tan lejos que nos parecen puntos sin dimensión, por lo que sus rayos de luz llegan a nuestros ojos en un haz muy estrecho», dice Lattis. «Cuando ese fino haz se mueve, la estrella parpadea».
Los planetas están tanto más cerca que en realidad podemos ver sus discos, lo que significa que un haz de rayos de luz mucho más grueso llega a nuestros ojos, y cada uno toma un camino ligeramente diferente a través de la atmósfera, dice Lattis. «El desplazamiento de la atmósfera provoca un centelleo en cualquier punto del disco del planeta, pero estos puntos se compensan, por lo que los planetas generalmente no centellean tanto como las estrellas».

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