El cancer se contagia

El cancer se contagia

¿es el cáncer de mama contagioso?

Los cánceres contagiosos se han descubierto recientemente en los mariscos, pero ahora los científicos han descubierto que los cánceres se han extendido a través del Océano Atlántico e incluso en el Pacífico. El nuevo estudio se ha publicado en eLife.
Sí, pero es un hecho poco frecuente. Hasta ahora los científicos sólo habían observado cánceres contagiosos en tres tipos de animales: Los demonios de Tasmania, los perros y los mariscos. Ninguno de estos cánceres puede transmitirse a los humanos. Los virus, como el virus del papiloma humano (VPH), causan cáncer, pero en estos casos es el virus el que se propaga, no las células cancerosas.
En el nuevo estudio, los investigadores colaboraron con biólogos marinos de Sudamérica y Europa. Encontraron casos de cánceres contagiosos en diferentes especies de mejillones en las costas de Argentina, Chile, Francia y Holanda. En algunas colonias de mejillones, el cáncer era tan contagioso que había infectado al 13% de la población.
El hallazgo más sorprendente se produjo cuando los investigadores compararon los mejillones franceses y chilenos. Ambas poblaciones contenían células cancerosas genéticamente idénticas, a pesar de estar separadas por grandes distancias. Incluso los mejillones chilenos en el Pacífico y los franceses en el Atlántico tenían células cancerosas idénticas. En otras palabras, las células cancerosas habían viajado de alguna manera más de 7.000 millas a través de hemisferios y océanos para infectar a otros organismos. El clon del cáncer se había extendido incluso a especies de mejillones diferentes de la especie en la que surgió el cáncer por primera vez.

El cáncer es hereditario

Como se describe (más brevemente) en la sección Características del cáncer, la metástasis es responsable de la gran mayoría de las muertes de pacientes con cáncer. En esta sección se detallan los pasos por los que las células cancerosas se extienden por el cuerpo y forman nuevos crecimientos.  También se puede encontrar más información sobre los temas de esta página en la mayoría de los libros de texto de introducción a la biología; recomendamos Campbell Biology, 11ª edición.12
La mayoría de las muertes (alrededor del 90%) asociadas al cáncer se deben a la metástasis de las células tumorales originales en lugares distantes del tumor inicial o primario. La metástasis es el proceso por el que las células cancerosas migran por todo el cuerpo.
Para que las células se desplacen por el cuerpo, primero deben pasar por encima de las células vecinas. Para ello, reorganizan su citoesqueleto y se adhieren a las demás células y a la matriz extracelular mediante proteínas situadas en el exterior de sus membranas plasmáticas. Extendiendo parte de la célula hacia delante y soltándola en el extremo posterior, las células pueden migrar hacia delante. Las células pueden arrastrarse hasta que se encuentren con un bloqueo que no pueda ser sorteado. A menudo, este bloqueo es una gruesa capa de proteínas y glicoproteínas que rodea los tejidos, llamada lámina basal o membrana del sótano. Para atravesar esta capa, las células cancerosas segregan una mezcla de enzimas digestivas que degradan las proteínas de la lámina basal y les permiten arrastrarse.

Cómo se propaga el cáncer

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El cáncer no es contagioso en el sentido convencional y no se considera una enfermedad infecciosa o transmisible. El cáncer en sí no puede transmitirse de una persona a otra (a diferencia de algunos animales) por respirar el mismo aire, compartir un cepillo de dientes, tocarse, besarse o tener relaciones sexuales. Salvo raras excepciones (receptores de trasplantes de órganos, transmisión de la madre al feto y algunos sucesos raros), el sistema inmunitario reconocerá cualquier célula extraña (incluidas las células cancerosas de otra persona) y las destruirá.
Sin embargo, algunas infecciones que pueden transmitirse (incluidas algunas enfermedades de transmisión sexual) pueden aumentar el riesgo de desarrollar cáncer. Además, el cáncer puede ser hereditario, pero en lugar de transmitirse, este riesgo está relacionado con rasgos genéticos (una predisposición genética) o con exposiciones comunes que aumentan el riesgo.

El cáncer es una enfermedad

a) Histología de una displasia epitelial grave (carcinoma in situ) del epitelio cervical de cobertura, lesión precursora del cáncer de cuello uterino. La arquitectura epitelial es anormal, los núcleos celulares están agrandados y hay figuras mitóticas ascendentes (flechas). Dado que la membrana basal (**) sigue intacta, el carcinoma aún no es invasivo. En comparación b): Epitelio escamoso cervical correctamente maduro. c) Detección del ADN del virus del papiloma con PCR (cromograma, la flecha señala el pico positivo).
¿Cómo nos beneficiamos de los conocimientos sobre los tumores asociados a infecciones?’Estos conocimientos nos ayudan en la prevención, la detección precoz, el diagnóstico y la terapia de los tumores asociados a patógenos. Tomemos como ejemplo el virus del papiloma humano en el cáncer de cuello de útero. La llamada prueba de Papanicolaou es una prueba muy sensible para la detección precoz del cáncer de cuello de útero: «La prevención es la mejor terapia, y este dicho también es válido para los tumores. Si se conoce la causa, como una infección vírica, puede prevenirse mediante la vacunación, como se ha demostrado en la vacunación contra la hepatitis b y el virus del papiloma humano. Otra estrategia -individual- para prevenir los tumores infecciosos es la higiene personal, especialmente en lo que respecta a las relaciones sexuales, como el sexo seguro. Esto ayuda a cada uno de nosotros a reducir el riesgo de tales tumores».

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