Hongo seta de miel

Armillaria ostoyae

Los hongos de la miel son bioluminiscentes (las branquias brillan en la oscuridad), aunque sus fantasmales emisiones de luz verdosa suelen ser demasiado débiles para ser visibles al ojo humano en un entorno normal de bosque, incluso en una noche sin luna. Para ver este efecto es necesario sentarse cerca de algunas de las setas en total oscuridad (en una habitación sin ventanas) hasta que los ojos se hayan acostumbrado a la oscuridad y las pupilas estén completamente dilatadas. Quizá la seta brillante más conocida sea el Omphalotus illudens, comúnmente conocido como Jack O’ Lantern.
Muy común y extendida por toda Gran Bretaña e Irlanda, la Armillaria mellea también se encuentra en toda Europa continental, aunque es un hallazgo raro o sólo ocasional en Escandinavia, pero cada vez más común más al sur. Esta especie también se encuentra en muchas otras partes del mundo, incluida América del Norte.
Los hilos miceliales mediante los cuales los hongos de Armillaria se extienden por un árbol y, lo que es más importante, de un árbol a otro, y los rizomorfos negros en forma de bota (que significa literalmente “formas de raíz”) -en la imagen de arriba- formados por racimos paralelos de hifas fúngicas.

Especies de hongos de la miel

La ballena azul recibe mucha tinta por ser el animal más grande que ha existido, superando incluso a los dinosaurios más grandes. Pero resulta que los mayores organismos de la Tierra no están en los océanos, sino bajo nuestros pies. Por peso y superficie, los hongos de la miel del género Armillaria superan a las ballenas muchas veces. Ahora, según informa Matthew Taub en Atlas Obscura, un nuevo análisis del “hongo gigantesco” original de la Península Superior de Michigan muestra que el enorme hongo es mucho más grande y mucho más antiguo de lo que los investigadores creían al principio.
Hace unos 25 años, los investigadores descubrieron que un hongo Armillaria gallica cerca de Crystal Falls, Michigan, cubría unos 91 acres, pesaba 110 toneladas y tenía unos 1.500 años de antigüedad, estableciendo un nuevo récord para el organismo más grande de la época. Para un nuevo estudio publicado en el servicio de preimpresión bioRxiv, James Anderson, biólogo de la Universidad de Toronto y uno de los descubridores originales del hongo, volvió al lugar y tomó 245 muestras del hongo y examinó su genoma. El equipo confirmó que, efectivamente, todo el hongo es un solo individuo.

Champiñón gigante de la miel

En las setas jóvenes, las branquias están envueltas en un tejido membranoso, algodonoso y protector (velo parcial). En la madurez, el velo se rompe para liberar las esporas. Los restos del velo suelen quedar como un anillo cerca de la parte superior del tallo. A veces hay fragmentos del velo que se aferran al borde de las setas maduras.
El sombrero tiene entre 1¼″ y 6″ de diámetro y es convexo al principio. Con la edad puede volverse ampliamente convexo o plano, con o sin una “protuberancia” elevada en el centro, o convexo con márgenes elevados. El color del sombrero es muy variable. Puede ser marrón amarillento (color miel), marrón rojizo, marrón rosado, bronceado o algún color similar. Suele haber pequeñas escamas marrones, más densas en el centro y más o menos irradiadas hacia el exterior.
El tallo es duro, fibroso, de 2″ a 8″ de largo y de 3 ⁄16″ a 2″ de diámetro. Cuando está agrupado, el tallo se estrecha hasta la base. Cuando son solitarios, el tallo se agranda en la base. Es liso, seco y blanquecino por encima del anillo, de color marrón rojizo o amarillento por debajo. Cuando es joven suele estar cubierto de escamas algodonosas.

Comentarios

¿Qué es más grande que una ballena y más grande que un elefante? Una seta. La Armillaria ostoyae, conocida comúnmente como seta de la miel, es más grande que ambos animales y se considera el organismo más grande y antiguo de la Tierra. Esta seta cubre 3.726563 m2 del Bosque Nacional de Malheur, en Oregón, y se calcula que tiene unos 8.650 años de antigüedad.
Los hongos no son sólo el tallo y el sombrero que vemos en la superficie; esto es sólo una pequeña parte de una red subterránea de zarcillos llamada micelio. Estos zarcillos pueden alimentarse del suelo, de materia vegetal en descomposición o de madera, dependiendo de la especie de seta. Los enormes hongos de la miel tienen gruesos zarcillos negros llamados rizomorfos, cuyas redes pueden extenderse kilómetros por el suelo en busca de madera para alimentarse. Los científicos creen que los rizomorfos son los que permiten que un solo organismo de Armillaria crezca tanto. En la superficie, se pueden ver dos hongos completamente diferentes a varios metros el uno del otro; sin embargo, en realidad son la misma entidad bajo tierra.
Los investigadores examinaron los rizomorfos de Armillaria y observaron que las mismas redes de genes están activas tanto en los rizomorfos del hongo como en sus setas. Sugirieron que la Armillaria podría haber obtenido sus rizomorfos -y, por tanto, su capacidad de propagación tan amplia- mediante la cooptación de genes utilizados originalmente para cultivar setas. Los rizomorfos pueden ser similares a los tallos de los hongos que no brotan ni tienen un sombrero, sino que crecen largos y delgados bajo tierra.

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