De que depende el color de las estrellas

De que depende el color de las estrellas

De que depende el color de las estrellas

Aldebarán

Las estrellas pequeñas son frías (menos de 3.000 °C) y tienen un aspecto rojizo, mientras que las estrellas grandes y pesadas son calientes (más de 30.000 °C) y tienen un brillo azulado. A unos 6.000 °C, se considera que el Sol está en el lado más frío y, como todos sabemos, tiene un aspecto amarillento.
De hecho, la temperatura de una estrella, y por tanto su color, depende de la cantidad de masa que tenga. Las estrellas muy masivas, que pueden tener más de diez veces la masa del Sol, son las más calientes, y las más pequeñas, con menos de la mitad de la masa del Sol, son las más frías.
Aunque son más grandes, las estrellas calientes y azules no «viven» tanto tiempo como las más pequeñas, porque agotan su fusión nuclear mucho más rápido. Las estrellas más calientes sólo viven unos pocos millones de años, mientras que las más pequeñas viven cientos de miles de millones de años.

Altair

En una noche clara, mire al cielo nocturno. Con suerte, desde un sitio realmente oscuro, podrás ver unos cuantos miles de estrellas. Con una visión adaptada a la oscuridad, debería empezar a notar que algunas estrellas presentan colores distintos: algunas aparecerán ligeramente más rojas y otras ligeramente más azules, por ejemplo. Con sofisticados detectores instalados en los telescopios, este color puede medirse con mayor claridad. De hecho, el color de las estrellas es una pista fundamental sobre su naturaleza y su evolución.
Simplemente, el color de una estrella es una medida de la temperatura de su superficie. Las estrellas más frías emiten más luz en longitudes de onda más largas y, por tanto, parecen más rojas; las estrellas más calientes emiten más luz en longitudes de onda más cortas y, por tanto, parecen más azules. Más allá del visible hay otras partes del espectro que nuestros ojos no pueden ver, pero que, sin embargo, pueden ser captadas por los detectores astronómicos adecuados. Las estrellas rojas y frías también emiten cantidades significativas de radiación infrarroja de longitud de onda larga, y las estrellas azules y calientes también emiten mucha radiación ultravioleta de longitud de onda corta.

Sol

Observe la hermosa imagen de las estrellas de la Nube Estelar de Sagitario que se muestra en la Figura 17.3. Las estrellas muestran una multitud de colores, incluyendo el rojo, el naranja, el amarillo, el blanco y el azul. Como hemos visto, las estrellas no son todas del mismo color porque no todas tienen idénticas temperaturas. Para definir el color con precisión, los astrónomos han ideado métodos cuantitativos para caracterizar el color de una estrella y luego utilizar esos colores para determinar las temperaturas estelares. En los capítulos siguientes, proporcionaremos la temperatura de las estrellas que describimos, y en esta sección se explica cómo se determinan esas temperaturas a partir de los colores de luz que emiten las estrellas.
Figura 17.3. Esta imagen, que fue tomada por el telescopio espacial Hubble, muestra estrellas en dirección al centro de la Vía Láctea. Las estrellas brillantes resplandecen como joyas de colores sobre un fondo de terciopelo negro. El color de una estrella indica su temperatura. Las estrellas blancas y azules son mucho más calientes que el Sol, mientras que las rojas son más frías. Por término medio, las estrellas de este campo están a una distancia de unos 25.000 años-luz (lo que significa que la luz tarda 25.000 años en recorrer la distancia desde ellas hasta nosotros) y la anchura del campo es de unos 13,3 años-luz. (Crédito: Hubble Heritage Team (AURA/STScI/NASA))

Betelgeuse

Los astrónomos han utilizado durante mucho tiempo el color de las estrellas para identificar su temperatura, y para ello crearon un sistema de clasificación llamado clases espectrales, que coloca a las estrellas en una categoría basada en su temperatura:
Las estrellas de clase O, de color azul, son las más calientes, y las de clase M, de color rojo, las más frías. Esto puede ser difícil de recordar, ya que normalmente pensamos en el azul como un color frío y en el rojo como uno caliente. Por ello, es útil entender la razón por la que las estrellas azules son calientes y las rojas son frías:
Así, parecen rojas, mientras que las estrellas calientes -en las que las partículas se mueven mucho más rápido- emiten más energía y, por tanto, emiten sobre todo en longitudes de onda azules y ultravioletas, lo que las hace parecer azules o blancas.
Durante la mayor parte de la vida de una estrella, ésta quema hidrógeno en su núcleo, lo que genera mucha energía y hace que parezca azul. A medida que las estrellas envejecen, se quedan sin hidrógeno para quemar, lo que disminuye la cantidad de energía que emiten. Así, las estrellas más jóvenes pueden parecer más azules mientras que las más viejas parecen más rojas, y de este modo, el color de una estrella puede decirnos algo sobre su edad.

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