Tipos de estrellas en el universo

Enana blanca

El universo observable contiene aproximadamente 1×1024 estrellas. Las hay de tamaños muy diferentes, y sus masas y brillo pueden variar drásticamente. Aun así, los investigadores han desarrollado un sistema que permite observarlas todas juntas.
A lo largo de los años, los astrónomos han creado diferentes catálogos en los que las estrellas se clasifican de formas algo diferentes, y no siempre es un proceso sencillo, ni la clasificación está grabada en piedra: ha cambiado a lo largo de los años, a medida que nuestra comprensión de las estrellas ha mejorado. Así que, en todo caso, la clasificación estelar de la que se habla es una indicación general más que otra cosa.
Pero si uno se pasea por este universo, seguro que se encuentra con algo caliente y brillante. Las estrellas, como se denominan estos objetos, son gigantescos reactores termonucleares. Son responsables de calentar algunos planetas hasta una temperatura habitable, producen la gran mayoría de los elementos químicos que conocemos y son básicamente la razón por la que el universo no es un lugar completamente congelado y estéril.

Vía láctea

Los elementos clave que utilizamos para distinguir los tipos de estrellas son el brillo y el color. El brillo es difícil de juzgar a menos que sepamos la distancia a la que se encuentra. El color es más fácil y puedes verlo por ti mismo utilizando telescopios, prismáticos o simplemente un tubo de cartón para bloquear la luz parásita y ayudarte a enfocar la estrella en sí. Hay muchas herramientas en línea (como la búsqueda de objetos en In-the-sky.org) que te permiten averiguar dónde buscar una estrella concreta desde tu ubicación y a la hora que estés despierto.
Una estrella de tipo solar tiene aproximadamente la misma masa que nuestro Sol y fusiona hidrógeno en helio en su núcleo. El resultado es el conocido brillo amarillento que caracteriza a muchas de las estrellas que vemos en el cielo, y una estrella estable y longeva con una vida de miles de millones de años.
La estrella de tipo solar más brillante del cielo es Alfa Centauri, que está muy cerca de nosotros. Alfa Cen es en realidad un sistema estelar doble que llamamos binario, pero el componente más brillante es sólo un poco más grande que nuestro propio Sol. Por desgracia, Alfa Cen está en el hemisferio sur. De hecho, ¡la mayoría de las estrellas cercanas similares al Sol están en el sur! Las del hemisferio norte suelen ser más débiles, pero si puedes encontrar la constelación de Draco, algunas de sus estrellas más brillantes son de tipo solar.

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Desde que el hombre pudo contemplar el cielo nocturno, se han observado, datado y analizado las estrellas. Una de las cartas estelares más antiguas y sorprendentemente precisas apareció en la antigua astronomía egipcia en 1534 a.C. Incluso se registraron supernovas desde la antigüedad, por ejemplo, en el año 185 d.C., los astrónomos chinos registraron una supernova que ahora se clasifica como SN 185.
Las estrellas se han utilizado para las navegaciones celestes y las prácticas religiosas, y muchos astrónomos antiguos creían que eran inmutables. Agruparon las estrellas en constelaciones y las utilizaron para rastrear los planetas y la posición inferida del Sol.
Más tarde, los astrónomos islámicos medievales dieron nombres árabes a muchas estrellas que siguen utilizándose hasta hoy. Fueron los primeros en construir grandes observatorios de investigación. En 1838, el astrónomo Friedrich Bessel realizó las primeras mediciones directas de la distancia de una estrella -61 Cygni- mediante la técnica del paralaje.
En 1913, se desarrolló el diagrama de Hertzsprung-Russell y, en 1921, Albert Michelson realizó las primeras mediciones del diámetro de una estrella mediante un interferómetro. En 1925, Cecilia Payne propuso por primera vez que las estrellas estaban formadas principalmente por hidrógeno y helio. Desde entonces, las estrellas se han clasificado en muchas divisiones y se nos han revelado muchos misterios. La gran variedad de estrellas es simplemente abrumadora.

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Las estrellas son los objetos astronómicos más reconocidos y representan los bloques de construcción más fundamentales de las galaxias. La edad, la distribución y la composición de las estrellas de una galaxia trazan la historia, la dinámica y la evolución de esa galaxia. Además, las estrellas son responsables de la fabricación y distribución de elementos pesados como el carbono, el nitrógeno y el oxígeno, y sus características están íntimamente ligadas a las de los sistemas planetarios que pueden unirse a su alrededor. Por consiguiente, el estudio del nacimiento, la vida y la muerte de las estrellas es fundamental en el campo de la astronomía.
Las estrellas nacen dentro de las nubes de polvo y dispersas en la mayoría de las galaxias. Un ejemplo familiar de este tipo de nubes de polvo es la nebulosa de Orión. Las turbulencias en las profundidades de estas nubes dan lugar a nudos con suficiente masa como para que el gas y el polvo empiecen a colapsar bajo su propia atracción gravitatoria. A medida que la nube colapsa, el material del centro comienza a calentarse. Conocido como protoestrella, es este núcleo caliente en el corazón de la nube que colapsa el que un día se convertirá en una estrella. Los modelos informáticos tridimensionales de formación estelar predicen que las nubes giratorias de gas y polvo en colapso pueden romperse en dos o tres manchas; esto explicaría por qué la mayoría de las estrellas de la Vía Láctea están emparejadas o en grupos de múltiples estrellas.

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