La tabuladora de hollerith

Empresa de máquinas tabuladoras

El tabulador de tarjetas perforadas de Herman Hollerith transformó el proceso del censo -y el procesamiento de la información en general- a partir del censo estadounidense de 1890. La máquina era capaz de recopilar y contar los datos con mayor rapidez y precisión de lo que habían permitido los procesos manuales en el pasado.
Las tarjetas perforadas que se utilizaron en el censo de 1890 tenían 12 filas por 24 columnas y medían 3,25 por 7,375 pulgadas, más o menos el tamaño del billete de un dólar de la época. Fueron los primeros soportes legibles por máquina utilizados para la recogida de datos.
En 1880, con la llegada de nuevos habitantes a Estados Unidos y la explosión demográfica, el censo se convirtió en una pesadilla administrativa. El trabajo de medición y registro de la población del país, que crecía rápidamente, era enloquecedoramente lento y caro. Los funcionarios necesitaban ocho años para terminar de elaborar el censo. Uno de esos empleados era Herman Hollerith, que se graduó en ingeniería en la Universidad de Columbia, en Nueva York, a la edad de 19 años.
Un director de la oficina sugirió que debería haber una máquina que pudiera contar la población más rápidamente. Al fin y al cabo, estábamos en los albores de la era de las máquinas: locomotoras, molinos de vapor, balanzas informáticas, palas de vapor. Había un sentimiento en el aire de que las máquinas deberían ser capaces de hacer cualquier cosa, incluso contar. Hollerith estuvo de acuerdo y se dispuso a construir una máquina de contar.

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Cada tabulador Hollerith estaba equipado con una estación de lectura de tarjetas. El lector de tarjetas de accionamiento manual consistía en dos placas con bisagras accionadas por una palanca (similar a una gofrera). Los empleados abrían el lector y colocaban una tarjeta perforada entre las placas. Al cerrar las placas, las clavijas metálicas con resorte de la placa superior pasaban por los orificios de los datos perforados en las tarjetas, a través de la placa inferior, y a los pozos de mercurio que había debajo. Las clavijas que atravesaban la tarjeta perforada completaban un circuito eléctrico al entrar en contacto con el mercurio que había debajo. El circuito completado daba energía a los diales magnéticos del tabulador Hollerith y hacía avanzar las manecillas de conteo. Una vez completado el circuito eléctrico (señalado por el sonido de una campana), el empleado transcribía los datos indicados por las manecillas del dial.
Junto a cada tabulador se colocaba una mesa de clasificación. Tras registrar los datos de la tarjeta perforada en los diales, el clasificador especificaba en qué cajón debía colocar la tarjeta el operario. El empleado abría el lector, colocaba la tarjeta perforada en el cajón del clasificador designado, ponía a cero los diales y colocaba una nueva tarjeta para repetir el proceso.

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La máquina de tabulación era una máquina electromecánica diseñada para ayudar a resumir la información almacenada en tarjetas perforadas. Inventada por Herman Hollerith, la máquina se desarrolló para ayudar a procesar los datos del censo de Estados Unidos de 1890. Los modelos posteriores se utilizaron ampliamente para aplicaciones empresariales como la contabilidad y el control de inventarios. Dio lugar a una clase de máquinas, conocidas como equipos de registro de unidades, y a la industria del procesamiento de datos.
El censo de 1880 había tardado ocho años en procesarse[2] Dado que la Constitución de EE.UU. obliga a realizar un censo cada diez años para repartir tanto los representantes del Congreso como los impuestos directos entre los estados, se requería una combinación de mayor personal y sistemas de registro más rápidos.
El método de Hollerith se utilizó para el censo de 1890. Los empleados utilizaban las teclas para perforar las tarjetas e introducir la edad, el estado de residencia, el sexo y otros datos de las declaraciones. Se generaron unos 100 millones de tarjetas y “las tarjetas sólo pasaron por las máquinas cuatro veces durante todas las operaciones”[4] Según la Oficina del Censo de EE.UU., los resultados del censo fueron “… terminados meses antes de lo previsto y muy por debajo del presupuesto”[9].

Máquina ibm hollerith

En 1890, el Gobierno de Estados Unidos tenía un problema. Con el rápido crecimiento de la población de la nación, el recuento manual de los resultados estaba resultando poco práctico: el censo de 1880 tardó 7 años en ser tabulado. A los políticos les preocupaba que el censo de 1890 ni siquiera se contara en 1900, lo que haría imposible la redistribución de los escaños del Congreso, tal y como exigía la Constitución.
El nativo de Búfalo, Nueva York, Herman Hollerith, se puso manos a la obra. El ingeniero estaba reflexionando sobre este mismo problema a principios de la década de 1880 cuando, en un tren, sus ojos se posaron en la tarjeta perforada de un revisor. El trabajo de Hollerith a lo largo de la década siguiente condujo a la revolucionaria invención de la máquina tabuladora de tarjetas perforadas, instalada por primera vez en una oficina del gobierno federal un día como hoy de 1888.
“Hollerith había trabajado en el censo de 1880 y estaba realmente intrigado por la idea de intentar automatizar el proceso”, dice Peggy Kidwell, conservadora de historia de la informática en el Museo de Historia Americana, que alberga una primera versión del dispositivo de Hollerith. Empezó a experimentar con rollos de papel perforados con agujeros para representar la información, pero finalmente se decantó por las tarjetas perforadas, que eran más duraderas y podían introducirse en una máquina contadora con mayor facilidad.

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